La importancia de usar formatos abiertos

por | 29 junio, 2013
¡Liberá tus documentos!

¡Liberá tus documentos!

Esto pretende ser una reflexión sobre la importancia del uso de formatos abiertos, y como contraparte el problema que supone usar formatos cerrados para almacenar e intercambiar información. Un tema desconocido por muchos pero de gran importancia en la actualidad donde tanta información existe de forma digital. Me atrevo a decir que los formatos abiertos pueden ser de vital importancia para nuestra sociedad de la información.

¿Qué es un formato?

Cuando utilizas una computadora, smarthphone u otros dispositivos para escribir un documento, visualizar una imágen, acceder a un sitio web o escuchar una canción estás manejando archivos (aunque a veces no lo percibas por ser un proceso transparente para ti). La información en esos archivos son bits (dígitos 0 y 1) ordenados de cierta forma específica para ser interpretada por las distintas aplicaciones, pues de otra forma sería imposible para nosotros entender esa información. Y eso precisamente es un formato, es un modo de representar información, de poder manejar de una forma amigable esos ceros y unos.
Al igual que existen diferentes tipos de información que podemos manejar, existen muchos formatos diferentes, generalmente más de uno para cada tipo de información. Algunos ejemplos pueden ser JPEG o PNG para imágenes, o PDF, DOC y ODT para texto con formato, al igual que MP3 es un formato muy usado para archivos de audio, entre muchos otros que podría usar como ejemplo.
Cada programa de computadora conoce la forma de interpretar los datos almacenados en los formatos de archivo con los que trabaja, y a esa forma de interpretar se llama especificación. Cuando alguien crea un formato, decide si publicar las especificaciones para que otros puedan beneficiarse de ellas o no, o lo que es lo mismo, para que otros programas puedan trabajar con su formato de archivos. Si las especificación de un formato se encuentra publicada y cualquiera puede utilizarla sin pagar dinero por ello (e inclusive modificarla en muchos casos) el formato es abierto. En caso contrario estamos ante un formato cerrado.

El peligro de los formatos cerrados

Los formatos cerrados o propietarios son aquellos cuya especificación no está disponible públicamente . Éstos son desarrollados por compañías de software y usualmente solo sus programas pueden manejarlos de forma adecuada. En muchos casos se encuentran protegidos por patentes, por lo que el propietario puede pedir regalías por la implementación del formato en el software de otros desarrolladores.
Un buen ejemplo de formato cerrado son los formatos doc y docx generados por el programa ofimático Microsoft Word. Hasta hace algunos años solamente dicho programa podía manejar el formato docx por lo que para abrir archivos de este tipo estabamos obligados de alguna forma a pagar el precio del software.

Beneficios de usar formatos abiertos y/o libres

1. Asegurar la interoperabilidad y la comunicación, los archivos pueden ser abiertos sin necesidad de optar por un software en específico. Si las especificaciones son libres cualquier desarrollador puede crear un software para abrirlo.
2. Garantizar el acceso a largo plazo a nuestros archivos, ya que en caso de no existir un software para abrirlo puede ser creado facilmente.
3. Defender nuestra libertad al no colaborar en crear y mantener monopolios sobre nuestra informática
4. Posibilitar mejoras técnicas en el software que usamos ya que la especificación del formato puede ser mejorada por cualquier persona agregándole características o mejoras.
5. Seguridad y privacidad, los formatos abiertos son transparentes y podemos siempre saber qué datos almacenan.
6. Menor costo, pues para trabajar con la mayoría de los formatos abiertos existe software de bajo o nulo precio.

Por último, aquí gracias a Ubuntu-es podemos consultar una lista con diferentes formatos abiertos y software disponible para utilizarlos.

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